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Fuera de Serie

Economía en colores

Paula Namur 16/05/2016

El nuevo libro del economista español, Xavier Sala i Martín, es un intento por explicar la economía en términos simples y atractivos para un público masivo. En ocho capítulos, mezcla distintos aspectos de la economía -entre ellos, el dinero, las finanzas, la innovación y la ayuda al desarrollo- en un ejercicio similar a Freakonomics.

Por estos días, el ministerio de Agricultura de Estados Unidos estudia enviar a Haití una donación de 500 toneladas de maní. Pese a lo generoso que puede parecer este gesto hacia un país con graves problemas de desnutrición infantil, la polémica está instalada en la nación caribeña. ¿La razón? Esto pondría en riesgo el desarrollo de una de las pocas actividades productivas de un país con serias dificultades económicas: el cultivo y comercialización del maní es el sustento para muchas familias.

Un caso similar es el que cuenta el economista español Xavier Sala i Martín en su libro “Economía en Colores”, que la editorial Conecta acaba de lanzar en Chile. Durante un viaje a Ghana hace algunos años, el académico de la Universidad de Columbia conoció a un emprendedor que empleaba a 25 personas en un negocio relacionado a soluciones de internet en Acra, la capital ghanesa. Hoy el emprendedor trabaja como taxista en Londres. ¿Qué pasó? Llegó a la nación africana una ONG alemana que daba soluciones de internet gratuitas a quien lo necesitara. La empresa del joven ghanés ya no era rentable y tuvo que cerrar.

En la historia -explica Sala i Martín- ningún país ha crecido con limosnas, sino gracias al trabajo y creatividad de sus ciudadanos. El problema ocurre cuando la cooperación impide aprovechar ese talento, describe el economista español. La solución, a su juicio, es desarrollar estrategias en conjunto con quienes viven en los lugares necesitados, y comprenden las verdaderas necesidades de su población, algo similar a lo que él personalmente aplica a través de su fundación Umbele, que trabaja en educación en África.

Eso es lo que se encuentra en uno de los capítulos del libro, el dedicado a la ayuda del desarrollo, que critica la visión paternalista que muchos organismos internacionales y organizaciones no gubernamentales utilizan en la ayuda.

Su libro es una adaptación del programa realizado por el mismo Sala i Martín para la televisión de Cataluña. A lo largo de los ocho capítulos del libro, cada uno relacionado a un color (tal como las chaquetas que caracterizan al economista), el académico asocia distintos aspectos económicos con hechos interesantes de la historia o de la cotidianidad. Por ejemplo, el primer capítulo, sobre la riqueza de las naciones, explica por qué el hombre más rico de la historia de la humanidad, el rey del imperio de Mali cerca del año 1300, pese a tener una fortuna equivalente a US$400 mil millones -es decir, cinco veces la fortuna de Bill Gates, el más adinerado en la actualidad-, no es más rico que cualquier persona que hoy tenga acceso a antibióticos, televisión o un iPhone.

Si bien algunos capítulos pueden parecer básicos para quienes entienden un poco más de economía, es un acercamiento interesante para la gente que no está familiarizada con los temas. Algo así como un “Freakonomics” (el best seller de Stephen J. Dubner y Steven Levitt) o “El Economista Encubierto” (del británico Tim Harford).

Los otros capítulos están dedicados a la economía de las ideas (“Nadie sabe todo, pero entre todos, sabemos todo”), a las finanzas, la innovación empresarial, el dinero, la economía de la racionalidad y del comportamiento, y la educación, revisando las teorías económicas más populares y entregando datos interesantes, como por ejemplo, por qué la mayoría de los futbolistas más exitosos del mundo nacieron entre enero y junio; por qué en un restaurante no hay que elegir nunca el segundo vino más barato de la carta; por qué algunas de las empresas con mayores presupuestos en investigación y desarrollo del mundo han protagonizado grandes fracasos empresariales; y por qué algunos gremios están en contra de las tecnologías.