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Auge de autos eléctricos impulsa expansión de litio en Australia

Bloomberg 07/08/2017

Una lucha entre las mayores empresas del mercado de litio por asegurarse el abastecimiento del metal de alta tecnología está ganando impulso en el corazón de la industria minera australiana de 170 años, que mueve US$90.000 millones.

La creciente demanda china de baterías de iones de litio necesarias para los vehículos eléctricos y el almacenamiento de electricidad está impulsando fuertes aumentos de precios y un auge de activos en Australia, que ya es el mayor productor mundial de litio. Este polo en rápido crecimiento está atrayendo inversiones y acuerdos de productores globales así como también de fabricantes de energía química a energía de baterías en China, el mayor consumidor.

Australia Occidental tiene cuatro empresas en producción y otros tres importantes proyectos que están avanzando para comenzar a producir. Es probable que grandes compañías continúen buscando acuerdos en el estado con el fin de asegurarse el aprovisionamiento para los próximos 20 a 30 años, según la firma consultora Benchmark Mineral Intelligence.

“Hay compañías serias invirtiendo y  están empezando a asegurarse los recursos más grandes y duraderos. La cuestión es: ¿quién sigue?”, dijo el director ejecutivo de Benchmark Mineral, Simon Moores. Aunque en una escala más pequeña, “es una apropiación de tierras como la del sector petrolífero, cuando BP, Shell y otros tomaron por asalto Oriente Medio en los años 1960 y 1970”, dijo.

Greenbushes en Australia Occidental, la mina de litio de roca dura más grande del mundo, está creciendo hasta más del doble de la capacidad anual, dijo Talison Lithium, una empresa conjunta entre Tianqi Lithium Corp. y Albemarle Corp. de Carolina del Norte, en un correo electrónico. El yacimiento, explotado en un primer momento por el estaño desde alrededor de 1888, ya representa un 30% de la producción global de litio, según el Gobierno de Australia. Tianqi también proyecta expansiones de plantas de procesamiento por valor de 717 millones de dólares australianos (US$578 millones).

Jiangxi Ganfeng Lithium Co, que tiene participaciones en proyectos en países como Irlanda y Argentina, detenta un 43 por ciento de la explotación de Mt. Marion en Australia y en mayo celebró un acuerdo de aprovisionamiento y desarrollo con Pilbara Minerals Ltd. por el desarrollo de una mina. El fabricante de baterías Shaanxi J& R Optimum Energy Co. firmó un acuerdo en julio por producción futura del proyecto de Altura Mining Ltd.

“Es la expansión más significativa de la historia en abastecimiento de litio, y todavía no alcanzamos la demanda”, dijo Chris Reed, máximo responsable de Neometals Ltd., socio de Ganfeng y Mineral Resources en la explotación Mt. Marion. Reed tiene previsto hablar este miércoles en el cierre del foro de minería Diggers and Dealers de tres días en Kalgoorlie, Australia Occidental.

Soquimich, el segundo proveedor más grande del mundo de litio, hizo por primera vez en julio su incursión fuera de Sudamérica para invertir unos US$110 millones por el 50% del proyecto Mt. Holland de Kidman Resources Ltd. en Australia Occidental, con el objetivo de entrar en producción como mínimo en 2021. El proyecto aumentaría además la expansión de SQM en Argentina.

Los precios del carbonato de litio, base química primaria producida por el sector, creció más del doble en cinco años hasta 2016, según UBS Group AG. El material avanzó un 5 por ciento hasta promediar US$14.250 la tonelada métrica en julio en comparación con el mes anterior, pese a que las exportaciones australianas crecen, según Benchmark Mineral.